El nacimiento del blues

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Cantando blues en Alabama

Por Margie Goldsmith

Armonicista de blues en Alley Bar, Montgomery, Alabama
Armonicista de blues en Alley Bar, Montgomery, Alabama. fotos de Margie Goldsmith.

Este es “El año de la música de Alabama”, y se están realizando más de 200 festivales de música en todo el estado. Ayude a los habitantes de Alabama a recuperarse de los devastadores tornados y obtenga una dosis de historia y cultura del blues que no encontrará en ningún otro lugar del mundo.

El primer músico en escribir partituras de blues de 12 compases fue nativo de Florence, Alabama, WC práctico. Conocido como el padre del blues, escribió Memphis Blues, St. Louis Blues y Beale Street Blues. La cabaña de troncos donde nació Handy se ha conservado en el centro de Florencia junto con su partitura original, trompeta y piano. Cada 16 de noviembre, Florencia lo honra con una fiesta de cumpleaños en el museo y un WC Handy Music Festival de una semana, que se llevará a cabo del 22 al 31 de julio.

Pasee por la calle principal de Florencia, incluso por la mañana, y es probable que escuche música en vivo, a menudo donde menos lo espera. Cuando estuve allí, una banda improvisada en vivo estaba tocando en Billy Reid’s, una tienda de ropa de lujo. Entré, me senté en un banco y me encontré golpeando con los pies, aplaudiendo y moviendo la cabeza hacia arriba y hacia abajo entre percheros con ropa de hombre de moda.

El blues puede tratarse de soledad y angustia, momentos tristes y malos, pero elevan el espíritu con tanta seguridad como un servicio dominical en la iglesia, y después de todo, ambos tratan de domar al diablo.

Una mujer local golpeando sus pies y sentada a mi lado señaló a uno de los miembros de la banda en la tienda y susurró: “¿Sabes quién es? David Hood, de la Swampers Band original”

Si la palabra swampers suena familiar, es porque en Sweet Home Alabama de Lynyrd Skynynd, la letra incluye: «Muscle Shoals tiene The Swampers, y se sabe que escogieron una canción o dos».

Figura de Nat King Cole en el Salón de la Fama de la Música de Alabama.
Figura de Nat King Cole en el Salón de la Fama de la Música de Alabama

The Swampers es el apodo que Leon Russell le dio a una banda de sesión de Muscle Shoals porque estos músicos, contratados por horas o días, podían tocar cualquier cosa con cualquiera.

Pero fue el sonido distintivo de Muscle Shoals lo que hizo que los músicos acudieran aquí, la combinación hillbilly/blues/gospel creada cuando los artistas negros agregaron country blanco a su música y los artistas blancos mezclaron blues negro y gospel con su música tradicional.

Bajíos musculares

Muscle Shoals es una de las Quad Cities del noroeste de Alabama, que incluye Florence, Sheffield y Tuscumbia, todas a poca distancia unas de otras. Conocida como la «Capital mundial de la grabación de éxitos» desde 1970 hasta alrededor de 1985, casi todos los artistas importantes grabaron aquí, incluidos Aretha Franklin, los Rolling Stones, Paul Simon, Eric Clapton, Lynyrd Skynyrd y los Allman Brothers.

Cuenta la leyenda que toda la música proviene de Muscle Shoals, que fue bautizado así por los nativos americanos porque se necesitaba mucha fuerza para transportar las pesadas canoas a través de los bajíos del río Tennessee. Los Cherokees llamaron al río “El Río Cantor” porque el agua que pasaba sobre las rocas producía un sonido melodioso como el de una mujer cantando.

Hermanas cantantes.
Tres chicas yendo a su fiesta de graduación en Florence, Alabama.

Solía ​​haber una docena de estudios de grabación comerciales en el área, incluido FAME (Florence Alabama Music Enterprises). Fundado en 1959 por el compositor/músico Rick Hall (quien fue en gran parte responsable de hacer que la música sucediera aquí), FAME no solo fue el hogar original de Swamper, sino que el estudio produjo innumerables éxitos, incluido «When a Man Loves a Woman» de Percy Sledge, Aretha «I Never Loved a Man» de Franklin, «Mustang Sally» de Wilson Picket y «I’ll Take You There» de las Staple Sisters.

FAME sigue siendo un estudio de sonido en funcionamiento y el lugar ideal para aprender sobre la historia del blues. Reserve una visita con anticipación con Terry Pace, profesor del Departamento de Inglés de la Universidad del Norte de Alabama, quien también imparte cursos sobre la historia de la música de Muscle Shoals.

Paz explicó que gregg allman llegó a Muscle Shoals con la esperanza de encontrarse con Rick Hall, quien seguía ignorándolo. Durante meses, Allman acampó fuera de los estudios en una tienda de campaña. Lo llamaban Skydog porque siempre estaba drogado y parecía un perro peludo de pelo largo. Finalmente, Hall lo audicionó y Allman fue contratado como músico de sesión antes de crear la Allman Brothers Band.

En ese momento, Rick Hall entró en la habitación y se presentó. Le pregunté sobre los primeros días en que la música estaba racialmente dividida. “No fue ningún problema en absoluto. Era como pan de maíz y suero de leche. El tema racial no impidió que ningún músico tocara en FAME excepto Ray Charles, quien se negó a venir por eso”.

Hall hizo una pausa y luego dijo: “En los viejos tiempos, había una gran posibilidad de venir a Muscle Shoals y tener una grabación exitosa. Pero ahora”, la voz de Hall bajó una octava, “no se está haciendo música para personas mayores de 40 años. Necesitamos algo para que la gente de mediana edad compre. El negocio de la música está de rodillas”.

Salón de la fama de la música de Alabama

Museo Hank Williams en Alabama.
Museo Hank Williams en Alabama.

El Salón de la Fama de la Música de Alabama en Tuscumbia tiene los anteojos de Ella Fitzgerald (muy gruesos debido a su diabetes), los jeans hippies que Toni Tennille bordó a mano después de grabar Love Will Keep Us Together, y el grupo, el autobús de gira de Alabama. También hay una cabina de grabación donde puse mi propia voz en una pista de Sweet Home Alabama.

No es solo la música lo que hace que Alabama sea tan especial, también es la gente que irradia una verdadera hospitalidad sureña. Son amigables, siempre sonrientes y siempre listos para detenerse y responder sus preguntas o incluso guiarlo a su destino. Una mesera me dijo: “Nos encantan los visitantes y te tratamos de tantas maneras que debes amar a uno de ellos”.

Entonces ella me preguntó: «¿Qué estás preparando para comer?» (Me estaba preparando para comer costillas y sémola para relamerse los labios en Dreamland Bar-b-que). Siempre pensé que “Bless Your Heart” significaba exactamente lo que dice, pero, dependiendo de cómo lo digas, también puede significar, ‘tonto ___’ (agrega tu propia palabra). Lo que más me gustó fue escuchar la contracción, «Todos ustedes» anexados a cada pregunta o comentario. «¿Cómo están todos?» «¿A dónde van?» Vuelvan pronto.

Afortunadamente, Alabama es muy asequible. Las habitaciones del hotel son razonables y los restaurantes gourmet tienen precios asequibles, como el Hot & Hot Fish Club con entradas que incluyen ballesta asada al horno de leña con judías verdes, favoritos y puerros a la parrilla). Incluso los precios de los conciertos son baratos.

Conociendo a las hermanas secretas

Una noche, el Salón de la Fama de la Música de Alabama estaba organizando una recaudación de fondos y tocaban dos músicos locales, las Secret Sisters. Aunque apenas tienen veinte años, las hermanas ya tocaron con Elton John y Willie Nelson, y T-Bone Burnett produjo su primer álbum. Estaba ansioso por verlos, pero como neoyorquino, pensé que los asientos para la recaudación de fondos costarían cientos de dólares. No, los boletos costaban $30 cada uno.

El legendario Henry Gipson, fundador de Gip's Juke Joint, Bessemer, Alabama
El legendario Henry Gipson, fundador de Gip’s Juke Joint, Bessemer, Alabama

No solo conocí a las Secret Sisters después del espectáculo (y ahora tengo su CD firmado), sino que cuando regresé al Marriott Shoals Hotel & Spa, escuché más música en vivo. El bar del hotel, Swampers, es uno de los mejores bares musicales de la ciudad. En el escenario había una banda local que incluía a Jerry Phillips (hijo de Sam Phillips, quien grabó a Elvis Presley, Jerry Lee Lewis y Carl Perkins, entre muchos otros).

Jerry, que no puede medir más de un metro y medio, cantaba: “Seis pies, cinco pies, cuatro pies, tres, a mí no me importa…. porque nunca eres demasiado bajo para rockear”. Ahora, ¿cómo no puedes amar a un chico que canta una canción como esa?

El último día de mi viaje, me dirigí a El lugar de Gip, un auténtico juke joint en Bessemer, abierto sólo los sábados por la noche. Los locales de juke eran originalmente chozas destartaladas al otro lado de las vías (para mantener alejados a los blancos y al sheriff). Aquí, los músicos locales se reunían y tocaban blues.

Hoy en día, solo quedan unos pocos de estos lugares, y Gip’s es uno de ellos, una choza en la propiedad de Henry Gipson, de 89 años, conocido como Gip. Gipson es un sepulturero (a pesar de que es dueño del cementerio); toca la guitarra y canta blues. Desde hace 50 años, todos los grandes músicos de blues, desde Muddy Walters y Sonny Boy Terry hasta Ike y Tina Turner, han tocado en Gip’s Place. Y aunque no es más grande que un garaje para dos autos, las multitudes se desparraman sobre el césped y la música siempre es un blues candente.

La noche que fui, el músico de blues Lenny Madden (que también dirige el lugar) estaba en el escenario tocando una guitarra de caja de cigarros, Gip estaba cantando y el baterista Shaun Isbell (que tenía una baqueta en la boca y otra debajo de la axila) golpeaba sus manos desnudas. perfectamente en el kit de piel de leopardo de imitación manteniendo el ritmo.

Lenny tomó el micrófono y dijo: «Solo hay dos reglas aquí: ‘No maldecir, y los hombres no dejan atrás a su mujer'». Y luego Gip dijo: “El blues no tiene color. Ahora pásenla bien”.

Guitarras de la famosa línea de las paredes en Swamper's Bar en Muscle Shoals, Alabama
Guitarras de la famosa línea de las paredes en Swamper’s Bar en Muscle Shoals, Alabama

Los blues son canciones sobre mala suerte y problemas, pero los blues no son tristes. Willie King, un legendario músico de Alabama, dijo: “Tienes que participar en el blues y sacártelo de encima”. Y yo me los estaba sacudiendo: empapado en sudor por bailar, ronco por gritar, manos rojas por aplaudir, y más feliz y más despreocupado de lo que he estado en mucho tiempo.

Y luego, solo una semana después de regresar a casa, se produjeron los tornados de Alabama. Llamé a Lenny Madden. ¿Todos en Gip’s estaban bien? Todo el mundo estaba bien, me aseguró.

¿Y Gip’s Place? Yo pregunté. Seguramente tenía que estar en pedazos.

“Gip’s está bien”, dijo Lenny. “No olvides que ya es un agujero en el suelo. No va a ninguna parte, así que regresen”.

Voy a. Y si te preocupa el blues, dirígete pronto a Alabama. El turismo está abierto para los negocios. El blues se toca en todas partes, desde Birmingham hasta Muscle Shoals y Montgomery. Así que dirígete a la música para aplaudir, tocar y gritar a todo pulmón. El simple clima nunca ha obstaculizado el blues.

PARA MÁS INFORMACIÓN SOBRE ALABAMA: www.alabama.travel.

PARA AYUDAR A ALABAMA: www.servealabama.gov

VISITAR:
WC Handy Home, Museo y Biblioteca 620 West College Street, Florence (256) 760-6434
¿Muscle Shoals Records/Grupo musical FAME? 603 East Avalon Avenue, Muscle Shoals 256-381-0801 www.fame2.com

Terry Pace (visita grupal o privada de FAME) 256-366-4512 o: tgpace@una.edu).
Salón de la Fama de la Música de Alabama 617 Highway 72, West, Tuscumbia (800) 239-2643 www.alamhof.org

Gip’s Place 3101 Ave. C, Bessemer, AL, 35020
COMER

Club de pescado caliente y caliente
2180 11th Tribunal Sur
Birmingham
205.933.5474
www.hotandhotfishclub.com/

Camarones y 'fritas' en Hot Hot Fish House, Birmingham, AL
Camarones y sémola de Hot Hot Fish Club.

El Bronzeback Café en el Marriott Shoals
800 Cox Creek Pkwy S
Florencia, AL 35630
(256) 246-3662
www.marriott.com

Dreamland Bar-b-que 101 Tallapoosa St., The Alley, Montgomery
(334) 273-COSTILLAS
www.dreamlandbbq.com

Alojamiento

Florencia: Marriot Shoals

Birmingham: complejo de golf y spa Renaissance Ross Bridge

Montgomery: Hotel y spa Renaissance Montgomery

Margie Goldsmith con Hank WilliamsMargie Goldsmith ha caminado, andado en bicicleta, escalado, practicado Deepell, ZORBed, remado, probado autos de $200,000, realizado maratones y triatlones, y disfrutado en siete continentes y 118 países y escrito sobre todos ellos. Tiene un blog para HuffPost, es editora de viajes para Women’s Running y escribe para publicaciones como Elite Traveler, Robb Report, ForbesLife, Parade, Islands y muchas otras. Visita su sitio web, mgproductions.com o búscala en www.huffingtonpost.com

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